Dicembre 11, 2020 0

Coronavirus: Coronavirus Australia: il vaccino COVID UQ-CSL

Coronavirus: Coronavirus Australia: il vaccino COVID UQ-CSL

La notizia che un accordo per il governo Morrison per l’acquisto di oltre 50 milioni di dosi del potenziale vaccino contro il coronavirus dell’Università del Queensland è stato interrotto bruscamente sarà uno shock per molti.

Ma è importante contestualizzare questo annuncio.

Anche se non sappiamo ancora tutti i dettagli su cosa sia andato storto con il vaccino dell’Università del Queensland, sappiamo due cose.

In primo luogo, i vaccini spesso falliscono negli studi clinici. Questo è il punto di una sperimentazione clinica: verificare se un vaccino è sicuro ed efficace. Dato che il candidato al vaccino dell’Università del Queensland utilizza una tecnologia completamente nuova e non testata, non dovrebbe sorprendere che ci siano stati rallentamenti.

Un volontario prende parte alle prove del candidato vaccino di UQ a ​​luglio. Credito:Università del Queensland

In secondo luogo, la strategia vaccinale australiana non dipende interamente da questo vaccino. Il governo australiano ha fatto la cosa prudente e ha investito in una vasta gamma di vaccini diversi con tecnologie diverse.

Allora, cosa è andato storto? Come dovremmo pensarci? E cos’altro c’è in cantiere?

Che cosa è andato storto?

Il vaccino dell’Università del Queensland non procederà a ulteriori studi clinici perché ogni singolo partecipante a cui è stato iniettato è risultato debolmente positivo su alcuni test di screening dell’HIV.

Dato che, e il fatto che molti altri vaccini promettenti sono vicini all’approvazione, l’Università e il produttore CSL hanno preso la decisione straziante questa settimana di chiudere sostanzialmente il progetto. L’attuale sperimentazione di fase 1 potrà continuare, ma il vaccino non passerà alla sperimentazione di fase 2.

“Penso che ci sia una sola parola che riassume tutto: devastato”, ha detto il professor Paul Young, co-responsabile del team di vaccini dell’università.

“Le ultime 24 ore sono state particolarmente difficili per la squadra. Sono tempi difficili, ma questa è scienza. Non sempre funziona. “

I morsetti

Il vaccino dell’Università del Queensland è costruito su una nuova tecnologia inventata nel laboratorio del professor Young, che chiamano Morsetto molecolare.

I vaccini a subunità, come questo, contengono un piccolo frammento di virus. Il sistema immunitario riconosce il virus e impara a neutralizzarlo. Nel caso di COVID-19, quel frammento era la proteina spike del virus.

Questi vaccini affrontano una sfida fondamentale.

Le proteine ​​spike cambiano forma quando si legano alle cellule umane, aprendosi e fondendosi con la parete cellulare per iniettare il codice genetico virale.

Il sistema immunitario riconoscerà questa proteina estranea e genererà anticorpi neutralizzanti.

Ma, soprattutto, questi anticorpi saranno prodotti per la proteina spike aperta.

Ciò significa che non saranno efficaci nel bloccare la proteina spike chiusa sul virus, cosa che devono fare per fermare l’infezione.

Il morsetto molecolare è stato progettato per risolvere questo problema. Utilizza un involucro di proteine, avvolto attorno alla base della punta, per mantenerlo nella sua forma chiusa. Ciò consente al sistema immunitario di generare una forte risposta.

Sfortunatamente, il miglior involucro scoperto dal team dell’Università del Queensland proveniva dal virus dell’immunodeficienza umana, l’HIV.

“La realtà era che abbiamo testato diversi costrutti nei primi giorni di sviluppo. I frammenti di HIV fornivano i più alti livelli di stabilità “, ha affermato il professor Young.

Un debole falso positivo

I sistemi immunitari umani sono costruiti per generare anticorpi contro qualsiasi virus estraneo che incontrano.

Progettare un vaccino che includesse un frammento di HIV senza far sì che attivasse gli anticorpi anti-HIV sarebbe sempre stato difficile.

Per farlo, il team dell’Università del Queensland ha rimosso con cura i siti noti sulla proteina HIV a cui si legano gli anticorpi. La speranza era che questo significasse che il vaccino non avrebbe generato anticorpi contro l’HIV, ma solo anticorpi contro COVID-19.

“Hanno cercato di fermarlo eliminando i bit che sono noti per essere i più propensi a innescare quella risposta immunitaria”, ha detto il virologo associato professor Ian Mackay dell’Università del Queensland.

“Si scopre solo che non sappiamo tutto”.

Nei primi test, sembrava funzionare. Il professor Young ha confermato venerdì che non sono stati generati anticorpi contro l’HIV quando il vaccino è stato somministrato agli animali, sebbene il vero test fosse sempre l’uomo.

Ai 216 partecipanti allo studio di fase 1 è stato detto che i falsi positivi dell’HIV erano un rischio quando si sono iscritti e il loro sangue è stato attentamente monitorato per i segni di anticorpi anti-HIV.

Ogni singolo partecipante a cui era stato somministrato il vaccino è risultato debolmente positivo su alcuni test HIV standard creati per cercare specificamente gli anticorpi contro la proteina dell’involucro dell’HIV, nota come glicoproteina 41.

Molti degli aspetti positivi erano deboli. “Siamo proprio sulla cuspide” del rilevamento, ha detto il professor Trent Munro, direttore del programma vaccinale di UQ. Ma c’erano.

Non è ancora chiaro il motivo per cui questi anticorpi siano comparsi, dato che il team ha accuratamente rimosso i probabili siti di legame degli anticorpi dall’involucro della proteina dell’HIV.

“Questo serve per ulteriori analisi su tutta la linea. Non siamo sicuri in questa fase, starei solo a indovinare “, ha detto il professor Young. “Potremmo assistere a reazioni incrociate che non avevamo previsto”.

Tutti coloro che sono coinvolti nel progetto si preoccupano di sottolineare che questo non rappresenta un rischio per la salute dei partecipanti.

Non hanno l’HIV.

Spinto dal vaccino, il loro sistema immunitario ha generato una difesa naturale contro HIV. È solo un peccato che questa difesa naturale sia esattamente ciò che cercano i comuni test HIV.

Il team sperava che i livelli sarebbero scesi rapidamente, ma non lo fecero. Hanno esplorato altre opzioni con specialisti dell’HIV. Ma alla fine è stato deciso che l’intera popolazione australiana risultasse positiva al test HIV standard non era un risultato accettabile.

Un secondo punto ha pesato molto nella decisione di annullamento: il successo di altri vaccini. Il vaccino mRNA di Pfizer ha già ottenuto l’approvazione in Gran Bretagna e Canada e ci sono molti altri candidati promettenti che si avvicinano al traguardo.

“Se nessuno degli altri vaccini avesse avuto successo … avremmo potuto raccomandare al governo che questo vaccino procedesse”, ha detto il dottor Russell Basser, vicepresidente senior di Seqirus, il braccio vaccinale di CSL.

I risultati di questa sperimentazione clinica di fase 1 sono una sorpresa?

Sì e no.

È un peccato che questo progetto – per il quale sono stati spesi milioni di dollari del governo federale e statale – non abbia funzionato.

Caricamento in corso

Ma i progetti di ricerca scientifica spesso falliscono e spesso falliscono in fasi diverse lungo il percorso. Non ci sono garanzie. In realtà, la cosa sorprendente è che non abbiamo visto più vaccini COVID-19 fallire negli studi clinici.

Nuovi vaccini e farmaci devono passare attraverso tre fasi di test clinici prima di poter essere approvati, con un forte tasso di abbandono in ogni fase. L’anno scorso, I ricercatori statunitensi hanno esaminato 406.038 studi clinici tra il 2000 e il 2015 e ha scoperto che solo poco più della metà dei vaccini studiati è mai arrivata alla fase 2 e solo il 33,4 per cento ha mai raggiunto l’approvazione.

Uno sguardo più da vicino al vaccino dell’Università del Queensland ci mostra perché c’era sempre molta incertezza intorno a questo progetto.

Il vaccino si basa sulla tecnologia del morsetto molecolare, una nuova idea che cerca di affrontare un vecchio problema con i vaccini a subunità: i vaccini che contengono una piccola parte di un virus che si desidera addestrare il sistema immunitario a neutralizzare. Nel caso di COVID-19, questa è la proteina spike.

Una volta iniettate, queste proteine ​​tendono a perdere la loro forma, il che significa che la risposta immunitaria non è perfetta. La grande idea dell’Università del Queensland era una serie di morsetti per mantenere la proteina nella giusta configurazione per generare una forte risposta immunitaria.

I vaccini a morsetto molecolare sono completamente nuovi. Un tale vaccino non è mai stato fatto prima. Infatti, prima che COVID-19 alzasse la testa, il team UQ prevedeva di trascorrere i prossimi anni a lavorare sul loro prototipo. Invece, quella che avrebbe dovuto essere una prova di concetto è stata vista dal pubblico come uno scontro pandemico. Confrontalo con i vaccini a mRNA, su cui gli scienziati lavorano da decenni.

Il fatto che un progetto così in fase iniziale non funzioni perfettamente al primo tentativo non è una sorpresa.

Quanto è stato importante l’affare University of Queensland-CSL? Questo ci lascerà non protetti?

Era importante senza essere cruciale. L’accordo UQ-CSL è stato un investimento importante e se avesse funzionato avrebbe fornito 50 milioni di dosi di vaccino nel 2021.

Il più grande vantaggio di cui godeva il vaccino di UQ era che poteva essere prodotto qui da CSL. Sfortunatamente, la società non ha la tecnologia per realizzare i vaccini mRNA all’avanguardia che attualmente guidano la gara, il che significa che dovranno essere tutti prodotti offshore e spediti – quando possiamo ottenerli.

Ma c’era sempre una buona possibilità che questo vaccino cadesse. Il governo australiano, a loro merito, ha costruito una strategia che non faceva affidamento sul successo. E il vaccino di UQ non era un front-runner globale; infatti, poiché era una tecnologia così nuova, era un po ‘indietro rispetto alle altre.

Questo è il punto chiave qui: il vaccino UQ sarebbe stato bello avere, ma il suo fallimento non ci lascia senza protezione.

Cos’altro c’è in cantiere?

In risposta all’annullamento del contratto, il governo australiano ha annunciato che aumenterà gli ordini per i vaccini AstraZeneca e Novavax. Il governo ha affermato che questo avrebbe probabilmente significato che l’Australia avrebbe avuto un accesso anticipato a un vaccino.

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Il primo ministro Scott Morrison ha detto questo: “Stiamo aumentando la nostra produzione e l’acquisto di vaccini AstraZeneca da 33,8 milioni a 53,8 milioni, e stiamo aumentando il nostro accesso al vaccino Novavax da 40 milioni a 51 milioni, quindi sono 20 milioni di dosi extra di AstraZeneca e altri 11 milioni di dosi di Novavax. I vaccini AstraZeneca, ovviamente, sono prodotti qui a Melbourne da CSL “.

Oltre all’opzione UQ-CSL, l’Australia ha firmato altri quattro accordi separati per la fornitura di vaccini COVID-19.

Abbiamo già 10 milioni di dosi – probabilmente sufficienti per 5 milioni di persone – del vaccino mRNA di Pfizer in ordine, che dovrebbe arrivare nel 2021. Quel vaccino è il chiaro precursore e ha già ottenuto l’approvazione normativa in Gran Bretagna e Canada; La Gran Bretagna ha somministrato la sua prima dose martedì.

È probabile che il vaccino di Pfizer abbia bisogno di due colpi e deve essere trasportato a meno-70 gradi. L’azienda ha progettato sofisticati “Eskies” riempiti di ghiaccio secco per spedire i jab in tutto il mondo, ma la logistica sarà un grosso ostacolo per questo vaccino.

Quindi abbiamo già 3,8 milioni di dosi del vaccino di AstraZeneca dovute all’inizio del 2021, con CSL che ha un contratto per produrre altri 30 milioni di dosi in Australia nel corso del 2021.

I dati di prova su quel vaccino sono chiari. Gli sviluppatori inizialmente hanno affermato un tasso di protezione del 90%, ma in seguito hanno ammesso che era solo quando hanno accidentalmente somministrato le dosi sbagliate; le persone a cui è stata somministrata la dose corretta hanno ottenuto una protezione di circa il 62%. Sono necessari ulteriori studi, ma il vaccino sembrava essere completamente protettivo contro COVID-19 gravemente pericoloso per la vita, dati pubblicati in la lancetta l’8 dicembre spettacolo.

Il nostro terzo contratto di acquisto di vaccini è con lo sviluppatore americano Novavax per 40 milioni di dosi di vaccino nel corso del 2021, con un accordo per ulteriori 10 milioni di dosi se necessario.

I suoi test clinici sono leggermente indietro rispetto ad AstraZeneca e Pfizer. Due dei suoi tre studi di fase 3 sono in corso, ma la società non si aspetta che riportino i dati prima dell’inizio del 2021, mentre un terzo studio deve ancora iniziare, la società ha detto il 30 novembre.

Rispetto a questi vaccini, UQ era già un po ‘indietro nella gara.

Abbiamo anche accesso a un accordo internazionale chiamato COVAX, che ci consente di acquistare un’ampia gamma di vaccini in caso di successo. Ma non è chiaro quanto sarebbe effettivamente utile per noi quell’accordo: esiste davvero per garantire che i paesi meno ricchi abbiano un accesso equo a un vaccino.

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