Dicembre 20, 2020 0

Coronavirus: Come la Cina ha censurato le notizie sul coronavirus a casa

Coronavirus: Come la Cina ha censurato le notizie sul coronavirus a casa

Gli ordini erano tra migliaia di direttive governative segrete e altri documenti esaminati da Il New York Times e ProPublica. Mettono a nudo in modo straordinariamente dettagliato i sistemi che hanno aiutato le autorità cinesi a plasmare l’opinione online durante la pandemia.

In un momento in cui i media digitali stanno approfondendo le divisioni sociali nelle democrazie occidentali, la Cina sta manipolando il discorso online per rafforzare il consenso del Partito Comunista. Per gestire in scena ciò che è apparso sull’Internet cinese all’inizio di quest’anno, le autorità hanno emesso severi comandi sul contenuto e il tono della copertura delle notizie, hanno ordinato ai troll pagati di inondare i social media con blaterazioni di partito e hanno schierato le forze di sicurezza per imbavagliare voci non autorizzate.

Una vista di un ospedale temporaneo situato in un centro espositivo a Wuhan a febbraio.Credito:Barcroft Media

Sebbene la Cina non nasconda la sua fede nei rigidi controlli di Internet, i documenti comunicano quanto sforzo dietro le quinte sia necessario per mantenere una presa salda. Ci vuole un’enorme burocrazia, eserciti di persone, tecnologia specializzata realizzata da appaltatori privati, il monitoraggio costante delle testate di notizie digitali e delle piattaforme di social media e, presumibilmente, un sacco di soldi.

È molto di più che premere semplicemente un interruttore per bloccare alcune idee, immagini o notizie indesiderate.

I freni della Cina alle informazioni sull’epidemia sono iniziati all’inizio di gennaio, prima ancora che il nuovo coronavirus fosse identificato in modo definitivo, mostrano i documenti. Quando le infezioni hanno iniziato a diffondersi rapidamente, poche settimane dopo, le autorità hanno messo un freno a tutto ciò che metteva in luce troppo “negativa” la risposta della Cina.

Gli Stati Uniti e altri paesi hanno per mesi accusato la Cina di cercare di nascondere l’entità dell’epidemia nelle sue fasi iniziali. Potrebbe non essere mai chiaro se un flusso più libero di informazioni dalla Cina avrebbe impedito che l’epidemia si trasformasse in una devastante calamità sanitaria globale.

I professionisti medici posano per le foto mentre l'ultimo lotto di pazienti COVID-19 viene dimesso dall'ospedale improvvisato di Wuchang Fang Cang a Wuhan a marzo.

I professionisti medici posano per le foto mentre l’ultimo lotto di pazienti COVID-19 viene dimesso dall’ospedale improvvisato di Wuchang Fang Cang a Wuhan a marzo.Credito:Getty

Ma i documenti indicano che i funzionari cinesi hanno cercato di guidare la narrativa non solo per prevenire il panico e sfatare falsità dannose a livello nazionale. Volevano anche rendere il virus meno grave – e le autorità più capaci – mentre il resto del mondo stava guardando.

I documenti includono più di 3200 direttive e 1800 promemoria e altri file dagli uffici del regolatore Internet del paese, l’Amministrazione Cyberspace della Cina, nella città orientale di Hangzhou. Includono anche file interni e codice di computer di una società cinese, Urun Big Data Services, che produce software utilizzato dai governi locali per monitorare le discussioni su Internet e gestire eserciti di commentatori online.

I documenti sono stati condivisi con I tempi e ProPublica da un gruppo di hacker che si fa chiamare CCP Unmasked, riferendosi al Partito Comunista Cinese. I tempi e ProPublica verificarono indipendentemente l’autenticità di molti dei documenti, alcuni dei quali erano stati ottenuti separatamente da China Digital Times, un sito web che tiene traccia dei controlli Internet cinesi.

Il CAC e Urun non hanno risposto alle richieste di commento.

I vigili del fuoco conducono la disinfezione sulla piattaforma in una stazione ferroviaria prima che le reti di trasporto di Wuhan riaprissero a marzo.

I vigili del fuoco conducono la disinfezione sulla piattaforma in una stazione ferroviaria prima che le reti di trasporto di Wuhan riaprissero a marzo. Credito:AP

“La Cina ha un sistema di censura politicamente armato; è raffinato, organizzato, coordinato e supportato dalle risorse dello stato”, ha detto Xiao Qiang, ricercatore presso la School of Information dell’Università della California, Berkeley, e fondatore di China Digital Times. “Non è solo per cancellare qualcosa. Hanno anche un potente apparato per costruire una narrazione e mirarla a qualsiasi obiettivo su vasta scala”.

“Questa è una cosa enorme”, ha aggiunto. “Nessun altro paese ha questo.”

Controllo di una narrazione

Il principale leader cinese, Xi Jinping, ha creato l’Amministrazione cinese per il cyberspazio nel 2014 per centralizzare la gestione della censura e della propaganda di Internet, nonché altri aspetti della politica digitale. Oggi, l’agenzia fa rapporto al potente Comitato Centrale del Partito Comunista, segno della sua importanza per la leadership.

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I controlli sul coronavirus del CAC sono iniziati nella prima settimana di gennaio. Una direttiva dell’agenzia ha ordinato ai siti web di notizie di utilizzare solo materiale pubblicato dal governo e di non tracciare alcun parallelismo con la mortale epidemia di SARS in Cina e altrove iniziata nel 2002, anche se l’Organizzazione mondiale della sanità stava notando le somiglianze.

All’inizio di febbraio, una riunione ad alto livello guidata da Xi ha richiesto una gestione più rigorosa dei media digitali e gli uffici del CAC in tutto il paese sono entrati in azione. Una direttiva nella provincia di Zhejiang, la cui capitale è Hangzhou, afferma che l’agenzia non dovrebbe solo controllare il messaggio in Cina, ma anche cercare di “influenzare attivamente l’opinione internazionale”.

I dipendenti dell’agenzia hanno iniziato a ricevere collegamenti ad articoli relativi ai virus che dovevano promuovere sugli aggregatori di notizie locali e sui social media. Le direttive specificavano quali collegamenti dovrebbero essere presenti nelle schermate iniziali dei siti di notizie, per quante ore dovrebbero rimanere online e persino quali titoli dovrebbero apparire in grassetto.

I rapporti online dovrebbero mettere in scena gli sforzi eroici degli operatori sanitari locali inviati a Wuhan, la città cinese in cui il virus è stato segnalato per la prima volta, così come i contributi vitali dei membri del Partito Comunista, dicono gli ordini dell’agenzia.

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I titoli dei giornali dovrebbero evitare le parole “incurabile” e “fatale”, ha affermato una direttiva, “per evitare di provocare panico sociale”. Quando si coprono le restrizioni al movimento e al viaggio, la parola “blocco” non dovrebbe essere usata, ha detto un altro. Molteplici direttive sottolineavano che le notizie “negative” sul virus non dovevano essere promosse.

I lavoratori del CAC hanno segnalato alcuni video sul campo per l’eliminazione, inclusi molti che sembrano mostrare corpi esposti in luoghi pubblici. Altre clip che sono state contrassegnate sembrano mostrare persone che urlano con rabbia all’interno di un ospedale, lavoratori che trascinano un cadavere fuori da un appartamento e un bambino in quarantena che piange per sua madre. Non è stato possibile confermare l’autenticità dei video.

L’agenzia ha chiesto alle filiali locali di creare idee per contenuti “divertenti a casa” per “alleviare le ansie degli utenti del web”. In un distretto di Hangzhou, i lavoratori hanno descritto una canzoncina di chitarra “spiritosa e divertente” che avevano promosso. Diceva: “Non avrei mai pensato che sarebbe stato vero dire: per sostenere il tuo paese, dormi tutto il giorno”.

Poi è arrivata una prova più grande.

“Grave repressione”

La morte di Li a Wuhan ha scatenato un geyser di emozioni che ha minacciato di strappare i social media cinesi dal controllo del CAC.

Non ha aiutato quando l’ordine di bavaglio dell’agenzia è trapelato su Weibo, una popolare piattaforma simile a Twitter, alimentando ulteriore rabbia. Migliaia di persone hanno inondato di commenti l’account Weibo di Li.

L’agenzia non aveva altra scelta che consentire espressioni di dolore, anche se solo fino a un certo punto. Se qualcuno stava sensazionalizzando la storia per generare traffico online, il proprio account dovrebbe essere trattato “severamente”, ha affermato una direttiva.

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Il giorno dopo la morte di Li, una direttiva includeva un campione di materiale che si riteneva “approfittasse di questo incidente per suscitare l’opinione pubblica”: era una videointervista in cui la madre di Li ricorda in lacrime suo figlio.

Il controllo non si è interrotto nei giorni successivi. “Presta particolare attenzione ai post con immagini di candele, persone che indossano maschere, un’immagine completamente nera o altri sforzi per intensificare o promuovere l’incidente”, si legge in una direttiva dell’agenzia agli uffici locali.

Un gran numero di memoriali online ha cominciato a scomparire. La polizia ha arrestato diverse persone che hanno formato gruppi per archiviare i messaggi cancellati.

A Hangzhou, gli addetti alla propaganda su turni 24 ore su 24 hanno scritto rapporti che descrivono come si assicuravano che le persone non vedessero nulla che contraddisse il messaggio rassicurante del Partito Comunista: che aveva il virus saldamente sotto controllo.

Ingegneri del troll

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I dipartimenti governativi in ​​Cina hanno a disposizione una varietà di software specializzati per plasmare ciò che il pubblico vede online. Un produttore di tale software, Urun, ha vinto almeno due dozzine di contratti con agenzie locali e imprese statali dal 2016, come mostrano i registri degli appalti pubblici. Secondo un’analisi del codice del computer e dei documenti di Urun, i prodotti dell’azienda possono monitorare le tendenze online, coordinare l’attività di censura e gestire account di social media falsi per la pubblicazione di commenti.

Un sistema software Urun offre ai dipendenti del governo un’interfaccia intuitiva e facile da usare per aggiungere rapidamente Mi piace ai post. I manager possono utilizzare il sistema per assegnare compiti specifici ai commentatori. Il software può anche tenere traccia di quante attività ha completato un commentatore e quanto quella persona dovrebbe essere pagata.

Secondo un documento che descrive il software, i commentatori nella città meridionale di Guangzhou vengono pagati 25 dollari per un post originale di più di 400 caratteri. Contrassegnare un commento negativo per l’eliminazione fa guadagnare loro 40 centesimi di dollaro. I repost valgono un centesimo di dollaro ciascuno.

Urun crea un’app per smartphone che semplifica il loro lavoro. Ricevono attività all’interno dell’app, pubblicano i commenti necessari dai loro account personali sui social media, quindi caricano uno screenshot, apparentemente per certificare che l’attività è stata completata.

L’azienda produce anche software simile a un videogioco che aiuta a formare commentatori, come mostrano i documenti. Il software divide un gruppo di utenti in due squadre, una rossa e una blu, e li mette l’uno contro l’altro per vedere quale può produrre post più popolari.

Altro codice Urun è progettato per monitorare i social media cinesi per “informazioni dannose”. I lavoratori possono utilizzare le parole chiave per trovare post che menzionano argomenti sensibili, come “incidenti che coinvolgono la leadership” o “affari politici nazionali”. Possono anche taggare manualmente i post per un’ulteriore revisione.

A Hangzhou, i funzionari sembrano aver utilizzato il software Urun per eseguire la scansione di Internet cinese per parole chiave come “virus” e “polmonite” insieme ai nomi di luoghi, secondo i dati dell’azienda.

Grande mare di placidità

Entro la fine di febbraio, la crisi emotiva della morte di Li sembrava svanire. I lavoratori del CAC di Hangzhou hanno continuato a scansionare Internet alla ricerca di qualsiasi cosa potesse turbare il grande mare della placidità.

Un distretto cittadino ha notato che gli utenti del web erano preoccupati per il modo in cui i loro quartieri gestivano la spazzatura lasciata da persone che tornavano da fuori città e potenzialmente portatrici del virus. Un altro distretto ha osservato preoccupazioni sul fatto che le scuole stessero adottando adeguate misure di sicurezza al ritorno degli studenti.

Nel tempo, i rapporti degli uffici del CAC sono tornati su argomenti di monitoraggio estranei al virus: rumorosi progetti di costruzione che tenevano sveglie le persone di notte, forti piogge che provocavano allagamenti in una stazione ferroviaria.

Poi, alla fine di maggio, gli uffici hanno ricevuto notizie sorprendenti: rapporti riservati di analisi dell’opinione pubblica erano stati in qualche modo pubblicati online. L’agenzia ha ordinato agli uffici di eliminare i rapporti interni, in particolare, ha detto, quelli che analizzano il sentimento che circonda l’epidemia.

Gli uffici hanno risposto nel loro solito arido burocratese, giurando di “impedire che tali dati trapelino su Internet e causino un grave impatto negativo per la società”.

New York Times

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